ACEITES ESENCIALES Y TÓNICOS FLORALES

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¿Qué son los aceites Esenciales?

Los aceites esenciales son un líquido hidrofóbico, concentrado, que contiene compuestos aromáticos derivados de plantas. Se les conoce también con otras denominaciones, tales como aceites volátiles o aceites esenciales, o más simplemente como "aceite" seguido del nombre de la planta de la que se origina. El término esencial deriva del aroma (o esencia) que las plantas dan a estos aceites. Los aceites esenciales pueden ser usados para fines medicinales, cosméticos, farmacéuticos y culinarios, y no forman una categoría aislada para cualquiera de estas aplicaciones.
Los aceites esenciales son generalmente obtenidos por destilación de arrastre de vapor. También se pueden obtener por presión en frío o extracción por solventes, pero en este caso puede producirse una contaminación del aceite final extraído. Por esta razón, los productos obtenidos bajo este método no son considerados aceites esenciales. Las aplicaciones de los aceites esenciales son muy amplias: un solo aceite puede ser parte de un producto cosmético, perfume, medicina, receta de cocina o producto de limpieza.

 

¿Qué contienen los aceites esenciales? Algunos hechos sorprendentes

Los aceites esenciales contienen, entre otros compuestos, alcoholes, ésteres, aldehídos, cetonas y fenoles. Un aceite esencial es una mezcla de muchos de estos compuestos, muchas veces más de un centenar. Entre todas las sustancias constituyentes destaca el gran grupo de los alcoholes terpénicos (compuestos derivados del isopreno). Debido a su complejidad química, los aceites esenciales desarrollan una gran variedad de acciones terapéuticas. Podemos referir a este respecto las investigaciones realizadas por la University of Western Australia con el aceite del árbol del té (Melaleuca alternifolia). Estudios comparativos entre este aceite, la alternifolia y el fluconazol y los cultivos de Candida albicans, mostraron que después de la sexta generación el fluconazol pierde su eficacia, mientras que el aceite extraído de la Melaleuca todavía mantiene una fuerte actividad fungicida. Es decir, los aceites esenciales, gracias a su complejidad química sinérgica, logran mantener un alto nivel de actividad antibiótica y antiséptica en el combate ante microorganismos patógenos, resultando más eficaces que muchos antibióticos de amplio espectro.
 

 

Algunas Precauciones de uso de los aceites esenciales

Las precauciones a tener en cuenta al usar los aceites esenciales se relacionan con su alto grado de pureza. Nunca se debe aplicar un aceite esencial puro sobre la piel, porque puede causar irritación severa o alergias graves. Después de la aplicación de aceites esenciales (en su forma diluida), debe evitarse la exposición al sol (especialmente con aceites derivados de frutos cítricos). Por otro lado, el uso de aceites esenciales de manera indiscriminada, sin el apoyo de un experto, puede producir hepatotoxicidad. Del mismo modo, la ingesta de aceites esenciales necesita de orientación médica. No se deben utilizar los aceites esenciales en los animales, ya que hay registros de toxicidad hepática y dérmica, sobre todo en los gatos. La aplicación de aceites esenciales deberá ser realizada siempre a través de un aceite de base neutro. Por ejemplo, el aceite de almendra dulce, el aceite de girasol y el aceite de semilla de uva. No deben ser utilizados por mujeres embarazadas (la ingestión de pequeñas cantidades de 0,5 ml de algunos aceites puede inducir el aborto) y personas que hayan registrado episodios de epilepsia. Los aceites esenciales son inflamables, por lo que al utilizarlos no se deben aproximar de fuentes de calor y/o fuentes incandescentes.

 


Calidad de la Producción de aceites esenciales

La calidad de la producción de aceites esenciales deberá ser registrada a través de un cromatograma que permita comparar la reproducibilidad del proceso de extracción del aceite esencial (destilación) de lote a lote, incluyendo la cantidad de agua presente en el producto final. Los aceites esenciales no requieren la adición de antisépticos, ya que presentan en general una fuerte actividad antimicrobiana. Los lotes producidos se deben almacenar siempre en un ambiente fresco, seco y sin luz directa del sol. Solo se deben almacenar en recipientes de vidrio marrón oscuro o azul topacio.

 

 

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¿Qué son los hidrolatos?

Los hidrolatos, también conocidos como aguas florales, destilados herbales o "aguas esenciales", son soluciones acuosas o suspensiones coloidales (hidrosoles) de aceites esenciales obtenidos por destilación al vapor de plantas aromáticas. Se distinguen de los aceites esenciales porque el proceso de destilación hace condensar el aceite esencial y el agua simultáneamente o en tiempos muy cercanos. Dependiendo de la destilación, la producción de hidrolatos dejará en la superficie del agua una porción más o menos significativa de aceite esencial. Después de retirada esta fracción de aceite, y tras algunos días, es imposible observar la formación de más aceite por separación de la fase acuosa. En este punto se obtienen los hidrolatos puros (es decir, sin exceso de aceite esencial).

 

 

¿Qué contienen los hidrolatos?

Los hidrolatos contienen una porción de aceite esencial (soluble) de las plantas aromáticas de donde se obtuvieron, y una mayor concentración de ácidos orgánicos. De este modo, y con el pH entre 5 y 6, pueden ser utilizados como tónicos faciales y corporales. Los hidrolatos contienen también flavonoides y pigmentos de plantas, responsables por un poco de coloración final.

 

 

Algunas Precauciones a Tener durante la utilización de Hidrolatos

Dado que los hidrolatos presentan características acídicas, tienden a inhibir el crecimiento de bacterias. Los hidrolatos no son estériles, por lo que su aplicación debe considerarse en condiciones similares a otros productos frescos, como por ejemplo la leche. Dado que el agua utilizada en la producción de estos productos se origina en una caldera, presenta características semejantes a un líquido que ha sufrido un proceso de pasteurización. Las cuestiones relacionadas con la contaminación se colocan en el momento de la recolección y envasado. Este procedimiento debe hacerse lo más pronto posible y los productos se deben almacenar en lugares frescos y con poca luz solar directa, si es posible en un ambiente refrigerado.

 

 

Los hidrolatos más Comunes

La presencia de hidrolatos como productos de uso normal en la aromaterapia es reciente. Los hidrolatos más vendidos son el agua de rosas y de azahar. Hasta el momento ha sido escasa la repercusión en el mercado de otros hidrolatos, lo que se debe en parte a la baja demanda y a los crecientes costes de transporte.

 

 

La Calidad de la Producción de Hidrolatos

La producción de hidrolatos varía muy significativamente según las técnicas de destilación aplicadas. Los procesos de destilación cerrada, en los que los productos obtenidos no entran en contacto con el aire, producen hidrolatos de calidad superior, porque reducen la posibilidad de contaminación bacteriológica. La producción artesanal de estos productos deberá tener en cuenta el control de calidad de los stocks, que se puede hacer por inspección periódica, registrando parámetros tales como: cambio de color, presencia de olor, aumento de la turbidez, presencia de precipitados y recuento microbiano (en este último caso a cada 90 días).

 


 

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